能容忍不赚钱的业务,为何谷歌容不下一只「大狗」?-阿里云开发者社区

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能容忍不赚钱的业务,为何谷歌容不下一只「大狗」?

简介: 尽管上月发布的人形机器人Atalas视频刷爆Youtube,但波士顿动力公司(Boston Dynamics)却面临被 Alphabet 出售的尴尬命运。根据彭博新闻的报道称,来自谷歌母公司Alphabet的消息源透露,考虑这家机器人公司在数年内难以实现商业化,无法推出可市场化的产品,Alphabet的高管决定将其出售。

尽管上月发布的人形机器人Atalas视频刷爆Youtube,但波士顿动力公司(Boston Dynamics)却面临被 Alphabet 出售的尴尬命运。根据彭博新闻的报道称,来自谷歌母公司Alphabet的消息源透露,考虑这家机器人公司在数年内难以实现商业化,无法推出可市场化的产品,Alphabet的高管决定将其出售。


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战略调整还是内部争斗的牺牲品?


公开资料显示,波士顿动力公司成立与1992年,创始人Marc Raibert在1992年令此公司从麻省理工学院底下独立出来。该公司主要与美国国防部国防高等研究计划署(DARPA)合作,2003年开发了四足机器人波士顿机械大狗(Boston Dynamics BigDog),这条「大狗」有一米长,0.7米高,75千克重,几乎相当于一头小骡子的体积。目前能够以每小时5.3公里的速度穿越粗糙地形,并且负载154千克的重量。它能够爬行35度的斜坡。


其运动是由装载在机身上的计算机控制的。这台计算机能够接收机器上各种传感器传达的信号。导航和平衡也由这个控制系统控制。


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波士顿动力的「大狗」


2013年7月11日,波士顿动力公司发布一款名叫Atlas的两足人形机器人。波士顿动力公司早期的PETMAN人形机器人,拥有有四个液压驱动的四肢。身高月1.8米,体重为150公斤,整个机身由航空级铝和钛建造。


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波士顿动力的Atalas


Atlas机器人配备了两个视觉系统 ,一个激光测距仪和一个立体照相机,由一个机载电脑控制。 它的手具有精细动作技能的能力。3 它的四肢共拥有28度的自由度。虽然2013年的原型版本被系链到外部电源来保持稳定,Atlas机器人可以在崎岖的地形行走和攀登独立使用其胳膊和腿。


2013年年底,谷歌宣布收购波士顿动力公司,300多位机器人工程师进入谷歌。主导此次收购的 Andy Rubin 是个不折不扣的机器人迷,当时Rubin斥资数亿美元收购各种机器人公司。除波士顿动力外,谷歌还收购了Industrial Perception、Meka Robotics以及Redwood Robotics——这是旧金山一家由罗德尼·布鲁克斯明星学生负责的人形机器人和机器人手臂开发团队,还收购了Bot&Dolly,一家机器人摄像系统开发公司,它们的技术曾被用来打造电影《地心引力》(Gravity)中的特效。


不过随着Andy Rubin在2014年10月离开谷歌,尤其是2015年7月谷歌宣布重组——成立一家Alphabet,并将其原有的业务部门打造成不同的独立公司,波士顿动力公司的境遇越发尴尬。


Andy Rubin离开后,谷歌机器人项目几度停顿,换了几次负责人,包括卡内基梅隆大学的机器人专家詹姆斯•库夫纳(James Kuffner)和谷歌产品管理和营销高级副总裁乔纳森•罗森伯格(Jonathan Rosenberg)等。尽管新谷歌为机器人专门设立了一家公司Replicant——以致敬1982年的科幻片《银翼杀手》(Blade Runner),但这个由多家被收购的机器人公司(团队)新公司的整合非常困难。彭博新闻引用一位熟悉 Replicant 的消息源称,其核心问题在于波士顿动力公司的领导层不愿意和谷歌在加利福尼亚、东京的机器人工程师一起工作,而它自己又拿不出短期内可发布的产品。

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Andy Rubin


更进一步的事态发生在2015年12月,一封被泄漏出来的内部会议纪要显示出Alphabet 高层对于波士顿动力的不满,当时负责机器人部门Replicant的前谷歌高级副总裁Jonathan Rosenberg 在内部会议上说:「我们不能把超过30%的资源花费10年之后才能产生效益的事情上。有时间的限制,几年内需要我们产生一定的收入抵消花费。我们必须有个时间表,以确保在未来几年产生可承担成本的收入。」


但从波士顿动力公司创始人Marc Raibert 回应中,似乎整个理念存在巨大差异:「坚决相信做出产品的唯一方式就是按照波士顿公司做的。我们并不是众多人眼中的空中阁楼。」


是怕涉及军事还是害怕机器人威胁人类?


关于 Alphabet 出售波士顿动力的另一个可能原因则是Alphabet 避免进入军事领域。由于波士顿动力公司与美国军方有着千丝万缕的联系,而且其产品多数都是直接根据军方需求而开发,因此 Alphabet 担心波士顿动力与军方的合作会影响到自身业务的发展。


需要指出的是,即便是和军方的合作,波士顿动力的「大狗」也并未得到军方的青睐。根据早前的报道,虽然从2010年至今,军方与波士顿动力合作研发的「大狗」项目已经耗资4200万美元,2015年的一场大型实地试验使「大狗」的缺点暴露无遗。


美军陆战队作战实验室发言人欧尔森透露:「部队认为大狗太吵,会导致他们暴露目标。」此外,一旦发生故障,这款机器狗的维修十分困难,因此无论是成本还是实战效果,「大狗」无法立即投入实战中,只能作为技术储备。


另一方面,在刚刚结束的人机围棋世纪大战中,谷歌收购的DeepMind 团队大放异彩,而当年DeepMind统一加入谷歌的交易协议里附带一条款指出:禁止将该技术应用于军事或情报用途。


DeepMind 创始人 Demis Hassabis 和他的同事们在推动2015年波多黎各人工智能大会召开方面发挥了重要作用,并在呼吁将此项技术应用于「善举」并在「避免潜在危害」的公开信上公开签字。他们最近联合组织了另一场在纽约的同类会议,而他们公司内部的道德董事会和咨询委员会目前也召集完毕(尽管是秘密进行的)。考虑到DeepMind 对于谷歌未来发展的重大潜力,而且波士顿动力短期内还无法开出针对普通消费者的机器人产品,以及无法将深度学习与波士顿动力机器人整合的困境,不排除谷歌忍痛割爱,放弃波士顿动力公司的可能性。

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Demis Hassabis

而就在上月的视频发布后,Google X 的联络主管兼发言人Courtney Hohne 在内部论坛中写道:「科技媒体对此很激动。但我们也看到一些对它存在威胁、会取代人类工作的负面评论。」据此有媒体猜测,或许是谷歌害怕公众过分解读波士顿动力机器人给人类威胁的可能,这个理由并非不合理,在人工智能领域,谷歌长期以来站在增强智能的阵营,这是科技公司发展的客观需要,历史上,IBM公司对于公众是否担忧被机器威胁的事情也同样敏感,不管是深蓝还是Watson,都不同程度地被塑造成人类好帮手的角色。但当一个波士顿动力出品的两足机器人站在你面前,你会有什么感受?


当年Andy Rubin 回应收购波士顿动力公司的动机时,他试图勾勒出一副未来的愿景,马尔科夫在《与机器共舞中》写道:「他希望机器人能够安全地,像UPS快递、联邦快递送货工人那样完成递送任务。如果贝索斯可以从天空中递送货品,那么当谷歌的快递车停在你家门前,一个机器人站在门口的时候,你会不会感到奇怪?」


尽管谷歌官方还未证实相关消息,但已经有媒体为波士顿动力找好了下家,首先是亚马逊正如上文所言,亚马逊已经筹划通过无人机送货,而且亚马逊对于机器人的需求非常大,部分原因在于这家公司对于效率的极致追求。目前来看,亚马逊的机器人项目都投资在仓库领域,尽管「大狗」对于亚马逊的仓库或许没有帮助,但两足机器人或许能给亚马逊的仓库带来惊喜,想象下 Atlas 搬运货物的场景……


其次,丰田也被认为是最有可能接受的公司。2015年,丰田投资10亿美金在硅谷设立人工智能实验室,并聘请DARPA前高管xx 负责。事实上,丰田早在上世纪70年代就涉足机器人领域,不过其机器人主要针对制造工厂,也包括一些个人助理型机器人,因此如果波士顿动力被丰田拿下,未来不排除丰田会推出更多两足机器人的可能性。


从科研角度出发,让机器人直立行走一直以来都是人类的梦想,其次灵活全能地操作各种工具并代替人类从事各种危险工作也逐渐被公众接受。从这个角度来看,谷歌出售波士顿动力的消息更多只是公司内部产品的调整,毕竟,谷歌的机器人公司Replicant 里还有诸多机器人产品,或许未来的某一天,站在你面前的那个谷歌两足机器人,就像憨态可掬又懂你的大白,而无论波士顿动力机器人最后的命运如何,我们都会记得那些年刷爆朋友圈的那只「大狗」。

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