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智库观察|科学、发展和幸福:一份 七十多年前的报告这样说

简介: 这一份“改变美国历史”的报告,是否依然适合当今时代 ? 我们是否已经走了太久,忘 记了为什么出发 ? 今天的发展对科学研究和技术创新的政策是否有更新的要求?
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华先胜
阿里巴巴集团副总裁
达摩院城市大脑实验室负责人

1945 年 7 月,美国国家科学顾问范内瓦·布什 (Vannevar Bush)发表了《科学:无尽的前沿》 (Science:Endless Frontier)专题报告,提出美国 在第二次世界大战后的核心任务是发展科学技术。当时, 罗斯福总统提出了四个研究方向,范内瓦·布什一一回 应并作出补充,形成了这一份“改变美国历史”的报告, 成为美国科技政策的蓝图和里程碑。范内瓦·布什是麻 省理工学院著名教授,1931 年发明了早期的模拟计算 机。他曾任麻省理工学院工程学院院长,是著名电子军 工企业雷神公司(Raytheon Company)的主要创始人, 也是二战期间美国军事科学管理部门的首脑人物。

在学术研究和技术创新领域耕耘 20 多年后,我才知 道过去那么多年从事的职业所遵循的基本原则和赖以 支撑的政策,原来来自这份 70 多年前的报告《科学: 无尽的前沿》。这促使我去认真思考这些政策背后的思 考,以及对当代科学研究的启示。这份报告是否依然适 合当今时代?我们是否已经走了太久,忘记了为什么出发?今天的发展对科学研究和技术创新的政 策是否有更新的要求?

报告逻辑十分清晰。它缘起罗斯福总统提 出的四个研究方向:战时所获得的科学知 识的传播和民用,科学与疾病的斗争,政 府该如何促进科研活动,以及发展和发现 青年科学人才。

范内瓦·布什论述了科学带来的巨大作用, 明确提出科学进步会带来更高的生活水平,使得疾病得以预防或治疗,促 进有限资源的保护,并为抵御侵略提供更多保障。范内瓦·布什分析了政 府研究机构、工业研究机构在基础科学研究方面的缺陷,提出政府资助的、 独立的、自由的科学研究机构(主要是大学、研究所),才是更能发挥科 学家潜力的组织形式。他呼吁政府成立科学研究基金会,并给出了运作基
金会的方式和五项基本原则。

这份报告在美国历史上的作用毋庸置疑。战后美国成为科技强国,和这篇 报告有着很大的因果关系。正如合著者拉什·霍尔特(Rush Holt)在导读 中所言,这是“美国科学政策的开山之作”,是“美国历史上最具影响力 的政策文件之一”,形成的政策推动了“后续数十年惊人的科学进步”。 尽管政府对科学的资助仍没有达到报告所希望的力度,但“已经永久地改 变了科学的格局”。范内瓦·布什在报告“呈送函”中也明确指出,该报 告主要针对包括生物学和医学在内的自然科学,报告强调了基础科学研究 的作用及政府应该形成和执行的策略。我个人的理解是,很多原则也适用 于基础的技术创新,例如今天被广泛讨论的“卡脖子”技术的研发。

重新阅读这份报告,我们仍然能获得启示。对青年科研工作者来说,对于 今天国际国内的学术研究氛围和现状,我们并没有多少人认真探究过它的 起源。但是,如果能对此有所了解,就能够更清楚地分析其中的利弊,从 而更充分地利用科研环境、政策提供的支持,减少可能产生的弊端。同时, 伴随报告一起出版的拉什·霍尔特的导读对布什报告的成因和主要思想做了解读,并且分析了其中最重要的主张,即科学研究的自由所带来的科学家脱 离公众利益的弊端,特别是 2020 年至今的新冠疫情以及全球气候问题,科 学研究并未能给予及时的解决方案。报告和导读都深入分析了科学的作用、 科研的组织形态和有利于科学发展的政府策略,逻辑严密,论述也很完整。 管中窥豹,阅读此报告和导读可以促进如下几个方面的思考和探究。

科学研究的驱动力

报告用大量的篇幅论述了科学研究的自由必须得到保障,认为思想自由、 研究自由是科学研究的基本原则。必须保障研究者的兴趣、好奇心以及想 象力,不受限制的对自然科学开展自由研究。

布什坚信基础研究只有在科学家的掌控下方有成效,提出科学研究应该 由科学家来主导和决策。他提议建立国家研究基金会,以杰出科学家组 成的委员会来进行科研指导。拉什·霍尔特总结这是范内瓦·布什愿景 中的关键部分,也是具有决定性的部分。1950 年美国出台《国家科学 基金会法案》,基本是按范内瓦·布什的规划来设计。联邦政府为国家 科学基金会提供持续的资金,但研究课题的选择、研究规划和评估,交 由各个学科的研究者来决策。

今天的制度和运作方式,是不是仍然以此作为最重要的原则呢?今天的科学 研究,虽然大抵还是遵循这些原则,但真正的驱动力是否已经发生了改变? 研究的初心是否有所偏离,功利的成分是否影响了科研的有效进行?发现科 学规律的能力、创造新事物的能力是否得到了自由发挥 ? 诚然,很难说兴趣、 好奇心是唯一的驱动力,也有不少研究者是使命驱动的。但是充分发挥兴趣、 好奇心和想象力的驱动作用,在过去 70 多年被证明是有效的科研原则。当 然,拉什·霍尔特既肯定了这些原则积极的一面,同时也对此提出了质疑。

科学研究的目的和作用

报告和导读都仔细讨论了科学研究的作用,特别是基础研究的作用。范内 瓦·布什和拉什·霍尔特都从“物质”的角度总结了科学的作用:民众健康、国家安全、创造就业、提高生活水平。对于基础科学研究,范内瓦·布 什也给出了定义,即它是一种“在不考虑实际需求情况下”对基础知识 的寻求,是“所有实用知识的来源”,是“技术进步的引领者”。霍尔 特则总结说:基础科学研究是整个研究和创新的推动力量。

在科学和就业的关系上,范内瓦·布什很清楚地提出只有释放“全部创 造力和生产能力”才能实现通过科学促进就业的目的。而这一目标并不 能通过制造相同或者更高价格的东西来达成,而是要通过提供新的、更 具吸引力和更便宜的产品去实现。新产品从何而来?必须有新的科学知 识来推动企业的创新和发展。

但范内瓦·布什也明确提出“科学本身并不能为个人、社会和经济的弊病 提供灵丹妙药”,“科学都只是以团队中一员的身份贡献于国民之福祉”,“以 牺牲社会科学、人文科学对国民福祉至关重要的研究为代价来发展自然科 学和医学研究,这是一种愚蠢的想法”,“科学不能依靠自身单独存在”。

当今,自然科学,或者说科学技术的研究已经和人文科学、社会科学出现 了交集。这不仅仅是因为人类社会的发展和生命质量的提升需要人文科学、 社会科学,更多是今天科学技术的发展已经到了跨界融合的阶段,特别是 信息技术、大数据技术和人工智能技术的出现,正在为人文科学、社会科 学提供更强大的工具和方法,而人文科学、社会科学也可能给自然科学技 术的研究提供驱动力,甚至指导。

另一方面,人的生存发展和生活幸福,不仅仅有物质层面的需求,精神文 化层面也正在变得更为重要,而科学和技术的发展将为此提供助力。而且, 自然科学、人文科学和社会科学的融合研究和创新,也一定是未来科技发 展的一个重要方面。甚至,自然科学领域里面的跨学科,也会是未来的发 展趋势。毕竟这个世界并不是按学科来发展变化的,它是一个整体的存在, 也是一个整体的发展变化过程。当然,鉴于知识的快速增长与更新,让一 个人成为多方面的专家已经非常困难,团队作战和智能信息技术辅助将是 未来解决这个困境的有效方法。

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