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斯坦福22岁辍学少年的独角兽野心:准备颠覆硅基无人车激光雷达

简介:
本文来自AI新媒体量子位(QbitAI)

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辍学创业打造独角兽

六年级的时候,Austin Russell把一个任天堂掌机改造成手机。15岁的时候,他建造了一个全息键盘。青少年时期,他开始琢磨如何更好的创建3D图像,然而花了好几年待在加州大学尔湾分校的Beckman激光研究所,设计AR和无线能量传输项目。

现在他22岁了,Russell的创业公司成为硅谷最火的创业公司之一,连续被主流外媒所报道。而他创立的这家公司,迄今已经发展五年了。

五年前,创办了Paypal、Palantir等公司的Peter Thiel,给了Austin Russell一笔10万美元的奖学金,不过却让他从斯坦福退学创业。随后Russell和小伙伴一起创建了Luminar公司,专注研究汽车用的激光雷达(LiDAR)。

此前这家公司一直保持低调,甚至完全隐身。不过有知情人士透露,去年Luminar寻求融资时,给自己的估值已经超过10亿美元。

这个标准,也就是所谓的独角兽。

时势造英雄,这背后实际是无人车的狂热。激光雷达是无人车最关键,也是最昂贵的硬件设备之一,甚至比车辆本身还贵。去年激光雷达行业的领军者Velodyne获得福特、百度的1.5亿美元融资。另一家公司Quanergy去年获得9000万美元融资。

如今Luminar宣布完成3600万美元种子轮融资,投资方为Canvas Ventures,GVA Capital和1517基金。

意欲颠覆LiDAR行业

汽车行业普遍预计2020或者2021年前后,无车人将正式上路行驶,这也意味着昂贵的激光雷达将迎来销量的大幅增长。Velodyne预计今年将出货1.2万台,到2018年将达到8万台,到2022年将达到170万台。

目前,Velodyne的顶级激光雷达售价超过5万美元,低清晰度的产品也要8000美元一个;而Quanergy的产品售价约为4000美元。一辆无人车需要不止一个激光雷达。

Luminar的激光雷达可以在200米的距离上精确检测和辨别物体,而他们说对手仅能做到35米。这家创业公司的产品,使用了1550纳米波长的激光,而不是通常的905纳米,因此可以把功率提高40倍,而不会对人眼等造成危险。

此外,由于硅基接收器不能吸收1550纳米波长的激光,所以Luminar的芯片需要用到价格更高的材料:砷化铟镓(InGaAs)。

一位参加过产品对比演示的人透露说,Luminar激光雷达生成的图像,比Velodyne或Quanergy的设备更清晰。

Austin Russell拒绝透露他们成本和目标价格,不过有消息称Luminar的计划是开发一种价格低于1000美元的激光雷达。这个价格也没什么优势,此前Waymo说把激光雷达价格降低了90%,而Quanergy的目标是三四年内做出100美元以内的产品。

对此,Luminar称这些同行走得太快了,认为低成本的激光雷达技术,不足以配合真正的无人驾驶汽车。

Luminar的实际体验

Luminar给出的数据令人印象深刻。这套系统有着超过200米的探测范围,相较之下,Velodyne的高端HDL-64E激光雷达单元只有120米;Quanergy的S3传感器虽然和Luminar的类似,也比它小得多  ,但它每秒只能侦测50万个位置点,而据Russell说,Luminar的每秒能侦测数百万个。

除了传感器,一辆无人车还需要搭载人工智能系统对接收到的数据进行处理。而此前的激光雷达系统所提供数据质量的不足,让AI分析处理数据的效率大大降低了。

“因为要处理太多低质量的数据,之前的工作往往偏移了重心。”Russell说。


△ 其他激光雷达与Luminar激光雷达效果的对比

为了证明这一点,Russell和他的技术总监Jason Eichenholz进行了一次模拟,展示了在一套“劣质且昂贵”的激光雷达系统下,沿着旧金山市中心35号码头的一间洞穴似的、235米长的仓库是什么样子的:在一块大的液晶显示屏上,一些零散的波浪线(像我们在地形图上看到的那种)形成了一系列不断向地平线传播的同心圆。这些线被编成了不同的颜色以表示不同的距离(这只是个人类看上去方便的细节,电脑并不需要)。一位同事在前方20米的位置来回骑车,屏幕上出现的效果则是在那些地形线中间多出了几条游移、扭曲的线条。

换成了Luminar开发的激光雷达系统之后,屏幕上的图像一下子变成了一幅精细的、带点迷幻色彩的仓库渲染图:支撑房顶的柱子和横梁、停靠在仓库里的汽车轮廓全都清晰可辨,骑车人变成了渲染动画,甚至偶尔能看到车轮的辐条。

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Luminar CTO、联合创始人Jason Eichenholz展示自家激光雷达的效果

之后,Russell又展示了这套系统在夜景下的效果:沿着旧金山水滨驾驶时,可以清晰地辨认出周围的汽车、行人,以及内河码头林荫大道上的棕榈树。

目前,Luminar已经向四家公司提供原型设备,并且和80%的无人车公司进行了谈判。这家创业公司今年计划生产一万台汽车用的激光雷达。计划到2018年时,将生产规模扩大到数十万台,并持续高速增加。

目前,要实现自己“在2021年前让无人车上路”的承诺,自动驾驶汽车厂商在传感器的开发、选择等方面依然存在着诸多亟待解决的问题。

”希望我们能帮他们扭转局面。”Russell说。

本文作者:唐旭 若朴
原文发布时间:2017-04-14

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