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Facebook用“天线宝宝”为偏远地区送网络

简介:

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  Facebook并不涉足无线业务,但构建起各色新式无线硬件来却乐此不疲。

近日,Facebook揭晓了其中一项成果,名为OpenCellular。这是一种硬件设备,相当于餐盘那么大,可以安装在树上、路灯上或电线杆上,用来提供无线网络,包括传统的2G手机网、高速LTE蜂窝网络,以及小范围的Wi-Fi网络,和家中、办公室或咖啡馆里的网络相当。Facebook计划将设备设计开源,免费分享给全世界,希望藉此为发展中国家的农村地区,包括非洲和印度的部分地区,提供一种更简便、成本更低廉的无线网络架设方式。

“对于在农村地区开立店面并提供网络服务,运营商尚未具备可行的商业模式。” 该项目的工程总监苏布·萨勃拉曼尼亚(Subbu Subramanian)表示,“我们想确保大家都能上网,并形成一个健康的创业生态系统,以进一步激励创新。”

对于此种举措,我们并不陌生。眼下,这家社交网络的美国和欧洲等市场已经达到饱和,全球范围内的用户超过15亿人,要拓展其在线帝国,最好的办法就是扩大互联网的覆盖范围。根据Facebook的计算,目前,世界上仍有超过40亿人无法访问互联网,约有10%的人口居住在蜂窝网络的覆盖范围之外。为此,该公司不断地新创各种硬件设备,以推动互联网延伸到新的角落。这些硬件包括无人机、激光通信系统以及新式无线天线。Facebook无意变身互联网服务提供商,也无意销售这些新硬件,其目的只在于赠送,以此推动科技领域的其他参与者来构建新网络。

谷歌所见略同

Facebook的劲敌谷歌也在推动类似举措。它也在研发无人机——还有高空气球——希望向未联网的地区提供互联网。有所不同的是,Facebook把设计免费共享了出来,这种加速新技术进步的方式一直让该公司受益匪浅。

Facebook帝国就是在开源软件基础上建立起来的。与此同时,它自己也设计了很多数据中心硬件,最近,它把这些硬件也都悉数开源。眼下,该公司正在筹建一个新组织,名为电信基础设施项目(TIP),其唯一目的就是开发并免费分享电信硬件,合作方包括德国和韩国最大的无线运营商,以及硬件制造商诺基亚网络公司。

Facebook计划通过TIP项目将新硬件OpenCellular开源,虽然时间还未确定,但萨勃拉曼尼亚表示,也许未来“几周”之内就会发生。该公司表示,最终,设备固件——即嵌入硬件的基本代码——以及管理该设备的软件都将一并开源。

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  无线背包

萨勃拉曼尼亚认为,使用OpenCellular,几乎任何人都能架设无线网络,哪怕是在极度偏远的农村。该设备尺寸约为50×21×11厘米,带在身上也能轻松攀爬。“爬电线杆的时候,你可以背着它,就像背包一样。”他说,“任何人只要能爬树,就能把它架设起来。”

没错,这个装置还是离不开电源和“回程”互联网连接,即需要一根电缆或类似的东西。但萨勃拉曼尼亚和团队正努力将耗电量降至最低。在另一个项目中,Facebook还在打造可提供无线回程链路的天线,尝试着将互联网信号从城市延伸到遥远的农村地区。

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但OpenCellular的吸引力之一在于,就算回程链路断开,它也能继续工作。它不仅囊括了发送无线信号所需的天线,还包含了处理这种信号所需的“核心”网络硬件。也就是说,就算与真正的网络核心断连,它仍然可以让人们进行本地通信,发送和接收信息,或是拨打电话。“即便回程链路出现故障,村庄内部依然可以通信。”萨勃拉曼尼亚说。

新市场

凭借这些开源电信硬件,Facebook正在挺进历来由诺基亚和爱立信等公司控制的市场。驱动当今蜂窝网络的硬件中,有太多都是由这些公司所构建。通过将硬件设计开源,Facebook让这些企业有了更多的事情要忙(诺基亚已加入TIP)。但也营造出更加激烈的竞争环境,让其他小型参与者也能向诺基亚和爱立信发起挑战。

但不得不说,Facebook探索的领域跟老牌大企业略有不同。正如爱立信战略副总裁埃里克·埃库登(Erik Ekudden)所说,该公司认为,现有参与者只需升级当前的无线网络,从原先单一的电话服务拓展到数据连接,就可以让网络覆盖地球上约90%的人口。但Facebook想触及剩下的10%。所以它才致力于硬件创新,尽管无线业务并不是它的本行。





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本文转自d1net(转载)

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