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原来你是这样的联电

简介:
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提起联华电子,可能很多人只知道他是一家单纯的晶圆代工厂,但其实他的另一个重要身份就是中国台湾地区很多芯片设计公司的孵化者。

回看联电在1983年规划成立的时候,他们被定义为一个转化台湾工研院技术的企业。和那个年代的很多半导体企业一样,当时的联电也兼顾IC设计和生产制造,公司也发展顺利,在1994年甚至还生产出台湾第一颗X86处理器,但由于未得到英特尔的授权,最后就不了了之。

到了上世纪90年代中后期,芯片设计和制造的分工已经开始逐渐明朗,联电就开始面临新的挑战。

在其客户看来,因为联电本身拥有芯片设计部门,如果他们把自己的芯片设计交付给联电代工,那就存在盗取客户设计的可能;加上联电本身的转型考虑。联电从上世纪90年代开始,陆续将旗下的芯片设计相关部门独立出去,然后就创造了后面“联家军”的辉煌,其中联发科就是当中最耀眼的一个代表。

在这里,我们来看一下晶圆代工厂联华电子的另一面。

台湾第一颗X86 处理器的缔造者

纵观现在的X86处理器市场,除了Intel以外,基本上就只有AMD一家能够提供兼容的产品了。但其实在英特尔1978年发布第一款X86处理器Intel 8086以来,英特尔在处理器领域面对过很多挑战者,而联电曾经也想成为其中的一个。

在谈联电制造X86处理器之前,我们先简单了解一下X86处理器的竞争发展史。

在早期,有着摩托罗拉这样的不同架构竞争者,但因为他们的MC系列处理器在更新的时候,并不对旧软件兼容,给客户带来了不便。而坚持对前兼容的X86处理器就在与其竞争中就获得了胜利。但以AMD和Cyrix为代表的厂商在90年代则掀起了兼容X86处理器对Intel的冲击。后者不断蚕食Intel的市场,到后来甚至AMD和Cyrix生产的386和486处理器数量居然超过了Intel公司,这就吸引了半导体巨人的警觉。在80486之后,将其新产品命名为奔腾,与和AMD、Cyrix这些兼容厂商分开,并自此之后打造了他们自己的处理器辉煌,这是后话了。联电也是在这波对Intel的围攻中,造出了他们的第一颗兼容X86处理器。

1994年,联电推出了台湾第一颗与Intel 80486相容的微处理器芯片,据资料显示,这个芯片的效能甚至超出同等级Intel及AMD微处理器30%以上。但因为X86很多专利都在Intel的保护,这颗产品出来了以就受到Intel专利争议的影响,以至于产品上甚至还打上了不得在美国销售或进口的字样。后来,因为这个兼容CPU的事情,联电甚至还和英特尔有过一段官司,联电最后也不得不终止了这个尝试。

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其实从整个X86处理器的发展进程上看,这些兼容产品能够以不高的价格完成大部分的其他工作,也吸引过VIA、IDT、NexGen、Rise、Transmeta,甚至德州仪器的加入其中,虽然这些厂商在这方面都无疾而终。

但对比看现在X86处理器在PC和服务器市场的影响力,不能掩盖联电等厂商在技术和市场上的眼光。

台湾第一芯片设计企业的孵化者

联发科是台湾地区芯片设计的领头羊。也是全球前十Fabless的常客。这家在全球赫赫有名的厂商同样也是源自于联电。

在前面,我们提到,联电成立时候的一个目的是负责转化台湾工研院的技术,后来的联发科话事人蔡明介当时就是工研院的一员。在联电的创始人曹兴诚的鼓动下,台大毕业的蔡明介来到了联电,搭建了他们的IC设计基础。

1997年,原联电“多媒体小组”正式独立成为联发科技股份有限公司,包括蔡明介在内的20几个人的初始团队从CD-ROM芯片开始,走上了MTK新征程。在CD-ROM之后,MTK在DVD芯片上打响了名堂,他们一度占有大陆DVD市场60%的芯片市场,并于2001年在台交所上市。到2003年,联发科更是跃居全球前五大的Fabless。

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但后来PC和DVD市场一落千丈,面对危险信号警示的MTK摇身一变,转攻手机芯片技术,攀上了另一座高峰。

凭借“交钥匙”的解决方案,联发科在中国大陆市场摧枯拉朽。其推出的手机芯片出货量也节节攀升。在2007年,联发科的手机芯片出货量已经占到了市场13%到14%的份额,仅仅低于深耕多年的TI和高通。深圳的厂商也利用MTK的这种一站式服务,打造了“山寨机”这个响彻全球的称号。来自全球的人围绕着华强北方寸柜台讨价还价的震撼场景,是本世纪前十年深圳的一道风景线。同样也正是在这样的积累下,成就了中国手机今日的辉煌。

联发科本身在经历了2G、3G的辉煌,在4G时代磕磕碰碰最终还是回到了正轨,到现在发展成一个集手机SoC、AI、物联网芯片和ASIC等服务于一体的企业,与当年曹兴诚主导下的联电对蔡明介及其团队的支持不无关系。

虽然联电在2009年已经将持有的MTK股份全数卖掉,但迄今为止,联发科依然是最出色“联家军”。

遍布台湾的“联家军”

除了联发科以外,台湾还有很多源自联电的公司,如联咏科技、联阳半导体、智原科技、联笙电子、原相科技和联杰国际等。当中不乏各自领域的佼佼者。

(1)联咏科技:全球前三的面板驱动IC供应商

联咏科技的前身是联华电子设计部门之一的商用产品事业部,和联发科一样,他们同样是1997年从联电独立出来的。在成立早期,该公司的主要产品为电脑周边芯片组,曾一度成为键盘与鼠标控制器的全球最大供应商。到了1999年,他们就毅然决心跨足液晶面板驱动IC市场,并在一年后后转向液晶显示器驱动IC及系统单芯片。

除了驱动IC以外,联咏科技还提供包括MEMC、FRC、PMIC、CMOS图像感测IC、触控面板IC在内的其他面板相关芯片组,有利减少客户产品推出时间及提升整合度。

后来联咏还将触角伸向了车用级影像处理系统和人工智能机器视觉等市场,增强其市场竞争力。

联咏科技的财报显示,公司2017年度合并营业收入净额为新台币470亿7400万元,较上一年度增加3.12%,全年毛利率也达到了28.80%。成为“联家军”的一员猛将。

(2)联阳半导体:含着金钥匙出生的联家军

联阳半导体同样也是从联电分出来的,由于他们的初创团队是联电当年研究X86处理器的那帮人,因此他们一度被看做是联家军的头后天子。但后来他们的发展最后却没有达到别人的预期。但他们依然在一步步扩充自己的势力范围。

根据维基百科,联阳早期专注于台式电脑(PC)及笔记型电脑(NB)控制芯片的开发设计,后来借由并购同属联华电子(联电)集团的联盛半导体、绘展科技、晶瀚科技,使得公司扩充了快闪存储器控制芯片、数字电视接收控制芯片、多媒体控制芯片以及模拟芯片等新的产品线。

目前产品包括PC/NB控制IC、快闪存储器(Flash)控制IC、数字电视接收控制IC、多媒体控制IC以及模拟IC等。

(3)智原科技:领先的ASIC服务和IP提供商

智原科技原属于联电的IP和NRE部门,1993年从联电剥离出来。在成立早期,公司主要从事ASIC相关服务。从1996年后,则开始推出IP相关服务。除了提供一些标准化的IP外,联电同时还会为客户定制IP。

经过多年的发展,智原科技已经开拓了包括医疗、车用、POS、GPS、航空、智能电表与机器人、IOT与云端在内等市场,这些产品线具备利率稳定性佳、营收贡献稳定与生命周期长的优势,为智原科技提供更好的发展前景,公司的年营收也达数十亿新台币,毛利也高达50%。

根据该公司最新的数据显示,在2018Q1,如果按照产品划分:ASIC占55%、IP占17%、NRE占28%;按照应用领域划分:ASIC产品应用包括通讯网络(optical network、networking)占22%、产业用(医疗、车用、POS、GPS、航空、智能电表与机器人等)占37%、多媒体/消费性与电脑周边占16%,以及物联网 /云端(包括SSD、穿戴装置等);如果按照制程技术划分:0.11um~0.18um占41%、55nm~90nm占19%、≦ 40nm占15%、≦ 28nm占19%、≧ 0.22um占6%。

(4)联笙电子:台湾内存芯片的坚持者

联笙电子最早属于联电旗下的存储事业部,1997年,联电将其独立出来成立了一个内存芯片的研发企业。据官方网站介绍,该公司主要从事内存IC的设计研发制造与销售。公司提供的各类Memory IC产品,从SRAM到FLASH、从DRAM到FIFO、从无总线延迟(Zero bus latency)SRAM到高速Mask ROM。

到了2005年,联笙电子旗下又独立出了一个笙科电子,并于2007年5月获得日本三菱商事会社旗下亚洲商菱投资顾问有限公司及台湾益鼎创业投资管理公司共同投资。这是一家专注在无线通讯领域的芯片设计公司,致力于整合型芯片的设计、制造与推广,营运项目包含无线数据传输(wireless data communication)、行动通信(mobile communication)、卫星通信(satellite communication) 等三大产品线。

除了以上厂商外,脱胎于联电的还有从事CMOS图像传感器业务的原相科技,从事芯片设计的联杰国际,卖身四维图新的杰发科技等。由此看来,联电孵化的公司覆盖了IP、ASIC、芯片设计等方方面面,很多也在其行业当中赫赫有名。

回看联电的发展,虽然其晶圆代工业务因为在技术选择方面输给了台积电,以至于和领头羊的差距越差越大,排在其后的的中芯国际、三星也在紧追慢赶。联电本身在先进工艺制程的研发上面也退出了第一阵型。但从以上芯片公司的表现来看,联电是台湾整个芯片产业当之无愧的“英雄”。他们的孵化推动,对今日的台湾半导体产业格局贡献甚大。


原文发布时间为:2018-06-21

本文作者:李寿鹏

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